1935年,宁静悠闲的英国乡村。生活富足且地位显赫的泰丽思一家正在这里躲避着近年来英国少有的酷暑。这天,家里年仅十三岁的小姑娘布里奥妮·泰丽思(西尔莎·罗南饰)在农庄闲逛时偶然看到了自己不该看到的一切——天气过于炎热,以至塞西莉亚·泰丽思(凯拉·奈特利饰)脱掉衣服,跳进自家花园的喷泉乘凉。庄园管家的儿子罗比·特纳(詹姆斯·麦卡沃伊饰)刚刚从剑桥来到庄园。这一香艳景致恰好被罗宾·特纳看到。而二人又曾是童年玩伴,打小便亲密无间。自然爱美之心让特纳惊在原地,寸步不能移动。年幼无知的小姑娘以为高大的罗比要对美丽的姐姐欲行不轨。恰巧在同一天夜里,招风的表姐劳拉·昆西(朱诺·坦普尔饰)又被人强暴,这一切更让布里奥妮认定罗比就是那个无恶不作的罪犯。

事实上,受过良好教育的罗比·特纳早就对性格坚毅的塞西莉亚情有独钟,而塞西莉亚同时对志向远大的小伙子颇为看重。此时的两人已然处在了恋情当中。但小布里奥尼的突然出现加上此次对罗比堪称致命的误会,最终断送了塞西莉亚与罗比青梅竹马的爱情。倒霉的罗比蒙冤入狱。只留下伤心欲绝的塞西莉亚独自一人承受失去爱人的痛苦与内心愧疚的折磨。而贪慕虚荣的表姐劳拉竟然“一蹴而就”地嫁给了那个当年强暴自己的有钱人保罗·马歇尔(本尼迪特·坎贝巴彻饰)。多年后,残酷的第二次世界大战如同这场致命的误会一般袭击并蹂躏着带给姐姐无尽痛苦的布里奥妮生活和内心。自我救赎成了她此生最大的心愿。然而,无情的战火最终将一对未成眷属的有情人相继吞没。而心结难开的布里奥尼则花费了她毕生的经历将这场致命误会写成情真意切的小说,期待有朝一日能真相大白于天下,还一对有情人清白 

《赎罪》的绝妙之处在于观赏过程中的渐入佳境,影片前半段的叙事很平实,虽然罗比的冤案让人揪心,但整个过程不存在太多的惊奇。影片的后半段充满了精彩看点,导演对敦刻尔克大撤退的全景式跟拍令人拍案叫绝,30万英法联军在敦刻尔克的海滩上紧急撤退,展现了一幅凄凉的败军之相。敦刻尔克港口的这场戏好比影片的点睛之笔,衬托出罗比的悲惨命运,这也是整部影片中耗资最大的场面。原本还是文艺气息很浓的《赎罪》,因为一场浩大的敦刻尔克大撤退,也一跃成为具有史诗气魄的大作。对于整部戏,这场表现联军溃败的大撤退,是不可或缺的一笔。

布尔妮犯的错误如果放在和平年代,也许还有弥补的机会,然而就因为处在那个时代,个人的小错误对于另外一个人、两个人的命运都造成了永久无法弥补的改变。如果没有她那“天真”的臆想,可能一个剑桥的高材生军官和美丽妻子在战争中爱情将会是另外一个故事。而现实是一个没有任何升职空间的罪犯军人,一个人凄冷地在敦刻尔克的地下室里默默死去,而没有任何一个人会记得他的名字。

影片的时间线在不停地跳跃,几年后,几周前,但是无论时间如何转变,整个故事的表达都极为清楚。开场中,罗比和西莉亚的争吵,从第三方和布尔妮的眼中两次重复,相同的画面却清楚地表达出,如果从不同的角度去看,会得出什么样不同的结果。从第三方的角度看,这就是两个热恋中年轻人的小摩擦甚至是带有点甜蜜的小争吵,我深信赌气脱下外衣跳入水池的西莉亚只会让罗比更加喜欢自己,这是这个年龄女孩展现自己身材的一个小花招。

而从布尔妮眼中这就是一个背叛了自己并且有暴力倾向的渣男正在骚扰自己的姐姐的不堪一幕。其实在一开始,影片还只是把布尔妮做出这些举动的原因简单地归结在,布尔妮看到了那些并不如同她想象中的画面。她只是因为年龄太小而无法完全理解成人们间的举动,比如罗比和姐姐在书房做爱的画面,她只是单纯地出于认知上的错误意味罗比在强迫姐姐。但是当布尔妮回忆起自己18岁前唯一一次表白的时候,我们才能发现,这个小女孩并不仅仅是出于认知上的不足,而是在她的内心中,对拒绝自己罗比具有一种潜在的敌意。

这个敌意和那些她不应该看到的画面让她做出了当年的证词。影片把这些场景通过会议逐个呈现出来,让小女孩布尔妮的内心世界逐渐完整起来,让影片造成这样的悲剧的原因也展现起来。毫无疑问这是影片讲述故事以及剪辑的优秀之处。影片中还展现了一个非典型的敦刻尔克,罗比走进沙滩的那个长镜头,让困在海边英法联军的窘境展露无遗。没有指挥,没有枪炮,没有战前动员,士兵在沙滩上盲目地等待,屠宰仅有的马匹,破坏军用设备,目光呆滞地望向大海。

就在毫无希望的环境中,罗比在地下室长眠不醒,这个时候你很难说他的命运究竟被布尔妮改变还是被这场战争改变。

布尔妮犯的错误如果放在和平年代,也许还有弥补的机会,然而就因为处在那个时代,个人的小错误对于另外一个人、两个人的命运都造成了永久无法弥补的改变。